Om hela innehållet i min enrumslägenhet förstördes ikväll i en eld, skulle det totala värdet av allt mitt eget jag antagligen inte överstiga några tusen dollar. Även om mitt försäkringsbolag kanske får en annan uppskattning. Ärligt talat, mina två dyraste ägodelar är förmodligen min plattskärms-TV och bärbar dator. Båda är enkelt utbytbara. Jag har med viljan ej något som är för dyrt. Väggarna i min lägenhet är dekorerad med affischer, målningar och foton som förmodligen inte skulle hämta mer än 100 dollar kollektivt i en garageförsäljning.

Jag är också övertygad om att om jag bröt in i alla mina granners lägenheter skulle jag hitta en liknande situation. Visst kan jag stöta på några smycken. Kanske en fin uppsättning av kinesiska tallrikar. Kanske några kristallglasögon. Spargris fyllda med regniga dagspengar. Inget alltför vanligt ... Å andra sidan gömmer en av mina grannar en1 miljard dollar samling av målningar som nazisterna stulit under andra världskriget. Målningar av mästare inklusive Picasso, Monet och Matisse. Ljud omöjligt? Berätta det för grannarna av 80 år gammal tysk recluse Cornelius Gurlitt ...

Joerg Koch / Getty Images

En dag tillbaka i september 2010 genomförde tyska tulltjänstemän en rutinmässig sökning av passagerare som reser med tåg från Schweiz till Tyskland. En av passagerarna var en grumpy äldre man som heter Cornelius Gurlitt. Efter att ha frågat några vanliga frågor upptäckte tjänstemän snart att Cornelius bar med sig 9 000 euro i kontanter (motsvarande ungefär 13 000 USD vid den tiden). Detta var inte olagligt. Vem som helst kan resa med upp till 10 000 euro i kontanter utan att behöva göra en deklaration. Men det var ovanligt. En av agenterna noterade Conelius namn och adress i sin dagliga rapport.

Senare den dagen kom den nyfikna agenten Cornelius 'information till en regeringsdatabas och upptäckte något ännu ovanligare. Cornelius Gurlitt hade uppenbarligen aldrig varit anställd, aldrig inlämnad till pension, fick inte några hälsofördelar från regeringen och viktigast av allt hade aldrig lämnade en avkastning i hela sitt liv. Inte överraskande utlöste denna upptäckt en mycket djupare utredning av de tyska skattemyndigheterna. De skulle snart få reda på att det enda verkliga beviset att Cornelius ens existerade var den månatliga hyran han betalade för en blygsam lägenhet på 1000 kvadratmeter i en icke-beskrivande byggnad 10 minuter utanför centrala München i ett grannskap som heter Schwabing.

Lennart Preiss / Getty Images

På grund av en statlig eftersläpning gick ett helt år fram innan en utfärdar skulle kunna utfärdas för att söka lägenheten. Och även efter att teckningsoptionen utfärdades i september 2011 försenades det faktiska raidet ytterligare sex månader, ett och ett halvt år efter det att tågsökningen startades.

Den 28 februari 2012 knackade ett lag tyska tullagenter på Gurlitts lägenhetsdörr och presenterade honom med teckningsoptionen. Som du kanske kan tänka dig tar det inte lång tid att söka en 1000 kvadratmeter lägenhet. Tullagenterna blev omedelbart förbluffade av vad de upptäckte.

Tänk på att detta var en helt unremarkable 1000 kvadratmeter, ett sovrum. Möjligen mycket lik den du kan leva i just nu. Framdörren skyddades med en perfekt standard dörrknäppslås och deadbolt. Grannarna visste väldigt lite om Cornelius. Han hade aldrig några besökare och höll nästan helt för sig själv, bortsett från tillfällig resa till en supermarknad.

Chockerande, när agenter kom in i lägenheten, upptäckte de en bokstavlig skattkista av ovärderligt konstverk. Först hängde de antalet målningar i dussintals, sedan hundratals ... När samlingen var fullt inventerad, hittades totalt 1 379 målningar. Det fanns 121 inramade målningar och 1 258 obearbetade. En efterföljande razzia av ett förfallit hemland i Salzburg, Österrike, visade upp ytterligare 238 ovärderliga konstverk.

VALERIANO DI DOMENICO / AFP / Getty Images

Det var omedelbart klart att dessa målningar inte var en amatörkonstnärs arbete med för mycket fritid på sina händer och ett färg-för-nummer-kit. Tullagentens munnar sjönk till golvet när de tog ut målningar av Pablo Picasso, Henri Matisse, Marc Chagall, Auguste Rodin, Henri de Toulouse-Lautrec, Claude Monet, Pierre-Auguste Renoir, Edvard Munch och många fler.

Det totala uppskattade värdet av den dolda samlingen? 1 miljard dollar.

Så slutar en grumpy 80 gammal tysk man med en 1 miljard dollar konstsamling i sin lägenhet? Som du kan tänka dig, vi ska dyka in i en mörk sida av tysk historia. Det visar sig att Cornelius Gurlitt är son till en man som heter Hildebrand Gurlitt. Hildebrand Gurlitt kom från en lång rad tyska konsthandlare. Under andra världskriget lade Joseph Goebbels Hildebrand ansvaret för att skaffa sig konst för ett framtida museum som heter Führermuseum. Hitler, som innan han kom in i politiken var en aspirerande konstnär, drömde en dag om att öppna världens största museum i Linz, Österrike.

Och var kommer all konst för Führermuseum från? Inte överraskande stulades huvuddelen av målningarna från framstående judiska familjer i hela Europa. Hildebrand, som var en fjärdedel judisk, skulle skapa lite falskt pappersarbete för att visa en försäljning, men inga pengar skulle utbyta alls. Tragiskt, efter att ha blivit plundrade av sina ägodelar, skickades de flesta av dessa judar direkt till en gaskammare i Auschwitz.

Men inte alla målningar var acceptabla för Führermuseum.Hitler ansåg mest konst av icke-tyska artister "degenererade". Han arrangerade till och med en händelse i München som heter Degenerate Art Exhibition, som förmodligen skulle lyfta fram tysk konstnärlig och kulturell överlägsenhet. Efter konstutställningen var det Hildebrands jobb att sälja bort degenererade bitarna för att samla in pengar till nazistiska orsaken. Hildebrand lyckades tydligt sticka bort många av dessa degenererade bitar bort för sig själv.

Ironiskt nog, i slutet av kriget när de allierade styrkorna upptäckte sin stora konstsamling, hade Hildebrand faktiskt nerverna att gömma sig bakom sitt judiska arv. Han hävdade att han bara var ett annat offer för nazisterna och att konstsamlingen hade varit i sin familj i årtionden.

Hildebrand Gurlitt dog 1956 och lämnade hela samlingen av ovärderlig konst till sin son Cornelius. Cornelius fortsatte att leva huvuddelen av sitt liv i grund och botten som en eremit. Enligt en tysk undersökningsrapport hade han inte sett en enda film eller tittat på tv sedan mitten av 1960-talet. Han giftes aldrig. Aldrig daterad. Hade inga vänner. Han lämnade knappt sin lägenhet förutom att köpa matvaror. När Cornelius behövde pengar skulle han helt enkelt sälja av en av hans målningar. Strax innan 2012-razzin lyckades Cornelius sälja en målning som heter The Lion Tamer av den tyska konstnären Max Beckmann, för $ 1,3 miljoner.

Så vad händer nästa? Är Cornelius Gurlitt ruttande i fängelse just nu? Tyvärr är det inte så enkelt och Cornelius är gratis som en fågel. I Tyskland är lagen om begränsningar för stulen konst bara 30 år. Å andra sidan, om någon kan bevisa att konsten stulits under nazistiska regimen, gäller inte denna stadga för begränsningar. Men eftersom så mycket tid har gått och så många människors liv förstördes fullständigt under kriget, kan det vara mycket svårt att bevisa ägande utan tvekan. Om sålunda Cornelius kan producera någon form av inköpsbevis, oavsett omständigheterna vid tidpunkten för försäljningen, kan han dessutom göra ett giltigt rättsligt krav på ägande. Den goda nyheten är, tills stoftet har avgjort, varje enskild målning har konfiskerats av tyska skattemyndigheter och varje stycke ska noggrant bedömas av konstexperter.

Så, vad tycker du att dina grannar gömmer sig bakom ytterdörren ???

Uppdatering! Den 6 maj 2014 (mindre än en månad efter att vi ursprungligen publicerade den här artikeln) gick Cornelius Gurlitt vid 81 års ålder. En tysk domstol hade nyligen beställt att omkring 300 av målningarna återlämnas till den exklusiva tyska konstens "samlare" eftersom han tekniskt hade kvitton som bevisade att de köptes "lagligt" under andra världskriget. Vad händer nu med konsten? Tja, det kan bli ännu mer komplicerat sätt innan det blir löst eftersom Cornelius dog utan några kända levande arvingar. Huvuddelen av samlingen är fortfarande i händerna på tyska myndigheter och konstbevarare men vissa ligger fortfarande i samma lilla lägenheten som de ursprungligen upptäcktes. Vi kommer att hålla dig uppdaterad om den här historien, eftersom nyheterna utvecklas.

Tips Från Stjärnorna:
Kommentarer: