Jerry Richardson är en infödd North Carolinian som spelade fotboll på Wofford College och för Baltimore Colts. Han är också en utomordentligt framgångsrik snabbmat restaurang entreprenör. Men med alla dessa fantastiska prestationer är Richardson förmodligen mest känd idag för att vara majoritetsägare till NFLs Carolina Panthers. När NFL tilldelade Jerry expansionslaget kontraktet 1993 för ligan 29: e laget blev han den första NFL-spelaren sedan legendariska Chicago Bear George Halas att äga en professionell fotbollskoncession. Men har en tidigare spelare fått tillräckligt med pengar för att köpa en NFL-franchise? Professionella idrottare bör ägna stor uppmärksamhet åt den här berättelsen, för att tro det eller inte, började Jerrys hela förmögenhet med sin 1960 NFL Championship bonus check. I stället för att slösa sin bonus på snabba bilar och smycken, använde Jerry sina pengar för att starta ett otroligt framgångsrikt snabbmatseirke.

Jerry Richardson föddes 1936 i Spring Hope, North Carolina. Han spelade halvback på Fayetteville High School i North Carolina och var inte mycket rekryterad av högskolor. Han hamnade i South Carolina Wofford College med liten fanfare, men när han lämnade för att gå med i NFLs Baltimore Colts var han en del av en passande kombination med Charlie Bradshaw som blivit ett nationellt fenomen. Jerry var ett AP-lilla All-America-urval 1957 och 1958 och han är fortfarande Woffords ensamspelare med rekordhållare med 241 mot yards i New York 1956, bara en av många poster han håller på Wofford.

Greg Fiume / Getty Images

Jerry utarbetades i 13: e omgången av 1959 NFL-utkastet av de dåvarande försvarande världsmästarna, Baltimore Colts. Han var årets Colt Rookie 1959. I 1959 Championship-spelet fick Jerry en touchdown-pass från Johnny Unitas. Det var sent i 1959 Championship-spelet och medan coach Weeb Ewbank trodde att ett fältmål var i ordning hade Unitas andra planer och slog Richardson med passet för att sätta Colts upp 21-9. Tyvärr, Jerrys NFL-karriär varade bara två årstider.

Kanske känner att NFL inte skulle göra honom rik på livet. År 1959 bestämde Jerry att han skulle använda sina mästerskapspengar, $4,744 att vara exakt, för att öppna landets första Hardees franchise i Spartanburg, South Carolina. Han öppnade restaurangen med Charlie Bradshaw, hans kompis från Wofford fotbollslag. Verksamheten expanderade snabbt, väldigt snabbt. Från den första franchisen, så småningom lanserade de Flagstar Foods. Flagstar Foods är idag det sjätte största livsmedelsföretaget i USA. Företaget har över 2 500 restauranger och 100 000 anställda runt om i landet. Richardson tjänstgjorde som VD för Flagstar till sin pension år 1995 - tillfälligt det första året som Carolina Panthers spelade en NFL-säsong.

Jerry och en grupp minoritetspartners vann rätten till NFL: s nyaste expansionskoncession 1993, efter att ha satt upp 206 miljoner dollar i kontanter, varav de flesta kom direkt från Jerrys bankkonto. Carolina Panthers spelade sin första NFL säsong 1995, och även om de publicerade en förlust av 7-9 i 1995, var det en heltidsbestånd för ett NFL-lagets debut säsong. Panthererna publicerade en 12-4 säsong 1996. Pantherna skulle inte ha någon annan vinnande säsong fram till 2003, när de vann NFC Championship Game och avancerade till Super Bowl XXXVIII, som de förlorade 32-29 till New England Patriots.

Panthererna nådde slutspelet igen 2005 och 2008, och igen i år 2013, då laget slutade 12-4, vann NFC South. Carolina Panthers har gjort NFL playoffs fem gånger och nått NFC Championship Game i tre av dem.

Jerry Richardson har hittills saknat sin dröm att ta med ett världsmästerskap hem till North Carolina. Men tack vare universitetsstjärnan QB Cam Newton är deras chanser under de närmaste åren bättre än någonsin.

Som affärsman och NFL-ägare är Jerry välkänd för sin lugna inställning och förmåga att förhandla. Han spelade faktiskt en framträdande roll i förhandlingar mellan NFL och Player Union. Hans styrningssätt och förhållande med sina spelare har tjänat Jerry smeknamnet "The Big Cat"(även en nod till panterna).

Richardson är gift med sin college älskling. Han och hans fru har två söner, Mark och Jon. Tyvärr gick Jon bort i juli 2013 efter att ha förlorat en kamp mot cancer. Det var länge förmodat att Richardson ville lämna panterna till sina söner, men han tvingade dem ut ur organisationen strax före början av 2009 års säsongen. Vid 77 år berättade Jerry Richardson Charlotte, North Carolina WBTV den 16 januari 2013, att när han dör, vill han att laget säljs, men bara till någon som vill hålla laget i Charlotte.

Jerry Richardsons dröm var att ta med NFL till sitt hemland. Nu, för andra gången sedan expansionslagets existens, står han på möjligheten att ta med Lombardi-trofén hem. Efter att ha köpt laget för 206 miljoner dollar, idag Panthererna är värda 3 miljarder dollar. När du kombinerar hans majoritet i laget och hans andel i Flagstar Foods, har Richardson ett personligt nettovärde av 2 miljarder dollar. Inte ett dåligt litet bankkonto, med tanke på att allt började med en blygsam mästerskapsbonus.

***Uppdatering***

I december 2017 meddelades att Jerry hade gått ner från sin position med Panthers-organisationen i samband med sexuella missförhållanden.Kort därefter beslutade Jerry att lägga laget till försäljning. De förväntas sälja för så mycket som 3 miljarder dollar.

Tips Från Stjärnorna:
Kommentarer: